Virgin Galactic : Richard Branson est allé quelques minutes dans l'espaceCrédits : Virgin

Comme prévu, le milliardaire s’est envolé hier à bord du vaisseau VSS Unity. Ce dernier était pour rappel attaché sous un avion (VMS Eve) avant d’être largué et prendre son envol grâce à son moteur. L’engin a dépassé Mach 3 pour arriver à une altitude de 53,5 milles, soit un peu plus de 86 km.

Pour rappel, la limite entre la Terre et l’espace est généralement fixée par la ligne imaginaire de Kármán à 100 km (un chiffre rond dans l‘unité SI), mais aux États-Unis la NASA et l'US Air Force prennent parfois une autre valeur facile à retenir : 50 miles, soit environ 80,5 km. Dans les deux cas, il s’agit d’une limite arbitraire.

Blue Origin en profite d’ailleurs pour troller son concurrent sur ce sujet, sa fusée New Shepard dans laquelle va s’envoler Jeff Bezos dépassant pour sa part la ligne de Kármán le 20 juillet. Blue Origin en profite pour vanter les d’autres caractéristiques de son engin : taille des fenêtres, système de secours et impact écologique… ce dernier point étant malheureusement souvent laissé de côté.

Quoi qu’il en soit, la mission est un succès, la présence de Richard Branson en faisant le premier milliardaire à voler dans l’espace à bord d'un appareil de sa propre société. Il ouvre ainsi le bal au ballet des riches touristes prêt à débourser des millions de dollars et a d’ailleurs annoncé qu’Elon Musk avait réservé une place pour un « tour de manège » sur Virgin Galactic.

SpaceX propose également des missions à des touristes pour rappel, notamment Inspiration4 qui s’étalera sur plusieurs jours. Le lancement est cette fois prévu pour la mi-septembre.  

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