Le rover Perseverance a fabriqué de l’oxygène sur Mars !Crédits : CNES

L’Agence spatiale américaine enchaîne les succès avec son rover arrivé sur la planète rouge il y a deux mois. Après un premier vol pour Ingenuity, c’est au tour de MOXIE (Mars Oxygen ISRU Experiment) d'entrer en scène.

« Il s'agit d'une première étape cruciale pour convertir le dioxyde de carbone en oxygène sur Mars […] MOXIE a encore du travail, mais les résultats de cette démonstration technologique sont prometteurs », affirme Jim Reuter, administrateur associé au Space Technology Mission Directorate (STMD) de la NASA. 

« L’oxygène n’est pas seulement ce que nous respirons. Les moteurs des fusées utilisent aussi de l'oxygène, et les futurs explorateurs dépendront de la production de carburant sur Mars pour rentrer chez eux ».

L’atmosphère de Mars est pour rappel composée à 96 % de dioxyde de carbone (CO₂) pour seulement 0,13 % d’oxygène. Le principe de fonctionnement de MOXIE est simple (au moins en théorie) puisqu’il s’agit de séparer les atomes d'oxygène des molécules de dioxyde de carbone. Du monoxyde de carbone est alors émis dans l'atmosphère martienne.

Cette conversion nécessite une température élevée : 800 °C. Pour ce premier essai, « la production d’oxygène de MOXIE était assez modeste – environ 5 grammes – ce qui équivaut à environ 10 minutes d’oxygène respirable pour un astronaute ». 

Le Centre national d'études spatiales (CNES) expliquait il y a quelques années que « la mission [serait] considérée comme concluante si Moxie [parvenait] à produire 22 g d’oxygène par heure pendant 50 jours martiens. De quoi fournir suffisamment d’oxygène à un être humain pour respirer pendant une dizaine de jours ». 

MOXIE – qui mesure à peu près la taille d’une batterie de voiture – n’est qu’un démonstrateur technologique pour le moment, un générateur pour des missions humaines devrait être environ 100 fois plus gros. Fabriquer l’oxygène est une première étape, il faut ensuite le stocker, que ce soit pour les astronautes sur Mars ou pour les moteurs.

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