Exploration d'Uranus et Neptune : une fenêtre de tir en 2031-2032, l'Europe va-t-elle se lancer ?

Notre système solaire compte quatre planètes joviennes (des immenses boules de gaz) : Jupiter, Saturne, Uranus et Neptune. Si les deux premières ont été étudiées par plusieurs missions, ce n'est pas le cas des deux dernières. Elles « n’ont été jusqu’à présent survolées qu’une seule fois par une sonde spatiale. C’était en 1986, au moment du passage de "Voyager 2" », explique le CNRS.

Pour Olivier Mousis, spécialiste de la formation des planètes et du système solaire, il est important de les étudier de près. Il organise cette semaine un atelier international sur le sujet et en profite pour exposer ses raisons.

Les enjeux scientifiques sont, comme quasiment toujours dans ce genre de cas, de mieux comprendre la formation de notre système solaire. Le coût d'une telle mission (plusieurs milliards de dollars) nécessiterait une collaboration entre les États-Unis et l'Europe.

Si les premiers semblent partants pour relancer l'exploration spatiale, l'Europe doit de son côté accorder une rallonge de 500 millions d'euros à l'ESA lors de la prochaine réunion interministérielle du mois de novembre, selon Olivier Mousis.

Le but « est de démontrer aux politiques qu’un fort soutien s’exprime en Europe et dans le monde en faveur d’une telle mission ». Dans tous les cas, la mission ne sera pas pour tout de suite : « La prochaine échéance favorable, correspondant à un alignement adéquat des planètes du système solaire, est vers 2031-2032 ». Mais il ne faudra pas la louper : « C’est la seule opportunité avant des années ».

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