La mission Microscope atteint son objectif, mais le principe d’équivalence reste inébranlable

À la fin, c’est encore Einstein qui gagne la partie
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La mission Microscope atteint son objectif, mais le principe d’équivalence reste inébranlable
Crédits : CNES

Le satellite Microscope a tenu ses promesses en améliorant d’un facteur 100 la précision de mesure sur le principe d’équivalence (ou universalité de la chute libre). Au final, rien ne change dans nos connaissances et c’est une « nouvelle victoire pour la Relativité générale d’Einstein ».

Microscope (MICROSatellite à traînée Compensée pour l'Observation du Principe d'Équivalence) est une mission du CNES placée en orbite en 2016, à bord d'une fusée Soyouz. En 2018, le satellite était en fin de vie : ses réserves de gaz étaient à sec, les dernières mesures ont été effectuées en octobre.

Microscope : 2,5 ans de mission scientifique, 25 ans de désorbitage

Il est alors entré dans une (très) longue phase de désorbitage : « Il faut vider et neutraliser ses sources d’énergie, pour éviter tout risque d’explosion… et la création de débris » expliquait alors le Centre national d'études spatiales. Deux grandes voiles viennent augmenter la surface de frottement afin de faire redescendre petit à petit le satellite, jusqu’à sa désintégration dans l’atmosphère.

Une longue opération qui prendra environ… 25 ans. Un délai conforme à la « Loi sur les Opérations Spatiales » nous précisait le CNES.

10 x 10 = 100, le compte est bon

En décembre 2017, les premiers résultats très encourageants sont tombés. Microscope a permis de vérifier le principe d'équivalence de la chute libre avec une précision de 2x10⁻¹⁴ (soit 14 chiffres après la virgule), et ce « après avoir analysé seulement 10 % des données acquises ».

C’est une amélioration d’un facteur 10 par rapport aux précédentes expériences. Aujourd’hui, rebelote avec de nouveau un facteur 10, soit un facteur 100 sur l’ensemble de la mission.

Le principe d'équivalence pour les nuls

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