La FIA veut organiser des courses de voitures électriques sans pilotes dès 2016

Ça a quand même plus de gueule que des courses d'aspirateurs Roomba
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La FIA veut organiser des courses de voitures électriques sans pilotes dès 2016
Crédits : Smokeonthewater / CC BY-SA 3.0

Pour l'an prochain, la Fédération Internationale de l'Automobile (FIA) a décidé d'apporter un peu de piment aux courses de Formule E. En marge de ces courses, se déroulera un nouveau championnat nommé Roborace, où s'affronteront des voitures électriques, sans pilote. Cerise sur le gâteau, une des équipes engagées fonctionnera sur le principe du crowdsourcing.

Depuis plusieurs années, la FIA tente de moderniser la pratique du sport automobile, notamment en forçant les constructeurs à introduire de nouvelles technologies dans leurs voitures de course. Récemment, cela s'est manifesté par l'introduction de moteurs hybrides en 2014 dans le championnat du monde de courses d'endurance (WEC) ainsi qu'en Formule 1. En marge de ces deux championnats  au sommet de la compétition automobile, la FIA a également introduit la même année un nouveau championnat consacré aux véhicules électriques : la Formule E.

Une Formule E, qu'est-ce que c'est ?

Pour ce championnat, les dix écuries concurrentes utilisent le même châssis en aluminium et fibre de carbone produit par Spark à l'allure proche de celui d'une monoplace classique, et un groupe motopropulseur produit par leurs soins. L'an passé le moteur électrique était identique pour toutes les écuries et développait jusqu'à 270 chevaux en qualifications (et 203 ch en course), de quoi propulser les 800 kg de l'engin - pilote et batteries incluses - de 0 à 100 km/h en moins de trois secondes et à une vitesse maximale de 225 km/h.

Pour parcourir les 85 km de distance d'un ePrix, les 200 kg de batteries embarquées ne sont toutefois pas suffisants et les pilotes sont contraints de gérer leur consommation d'énergie, mais aussi de changer de voiture en milieu de course. Il n'est en effet pas possible de changer rapidement les batteries d'une monoplace, sauter dans un autre véhicule avec le plein est donc une solution plus rapide.

Formule E
ePrix de Pekin 2015 - Crédits : FIA Formula E

L'an dernier, le championnat a été remporté par Nelson Piquet Junior, un ancien pilote de Formule 1, et cette année la saison se déroule entre les mois d'octobre 2015 et juillet 2016, avec en point d'orgue une course au cœur de Paris qui se tiendra le 23 avril prochain. Le tracé passera notamment devant les Invalides.

Une formule ouverte vers internet et les réseaux sociaux

Si la très fermée Formule 1 peine encore à se tourner vers les nouveaux médias et les réseaux sociaux (elle a ouvert sa chaîne YouTube il y a seulement 8 mois), la Formule E fait le pari d'une ouverture complète. Sa chaîne YouTube ne se contente pas seulement d'extraits d'une minute tirés de courses passées, mais propose par exemple des résumés d'une heure de chaque course de la saison précédente avec commentaires. Les courses sont également diffusées en direct et en streaming directement sur son site.

La FIA va même encore un peu plus loin en proposant aux internautes et téléspectateurs d'influer sur le déroulement de la course avec un système de « Fan Boost ». En se rendant sur le site de la Formule E ou via Twitter et Instagram, les internautes peuvent voter pour leurs pilotes préférés qui profiteront pendant la course d'un surplus de puissance d'environ 40 chevaux pendant quelques secondes. Un sursaut suffisant pour leur permettre de protéger leur position ou au contraire d'attaquer un autre concurrent.

Une ouverture encore plus large dès fin 2016

Pour promouvoir la Formule E, la FIA a décidé de joindre aux courses de cette catégorie un championnat parallèle, baptisé Roborace. Il mettra aux prises dix équipes, chacune dotée de deux voitures électriques qui s'affronteront lors de courses d'une heure. La particularité de ce championnat étant que tous ces véhicules seront conduits par des robots, d'où son nom.

Il n'est pas question ici de voir des clones de Kimi Raikkönen dans chaque monoplace, mais plutôt d'une façon imagée de dire que les voitures seront pilotées par des ordinateurs, nourris par une foule de données recueillies en temps réel que divers algorithmes leur permettront de digérer.

Formule E
ePrix de Pekin 2015 - Crédits : FIA Formula E

Chaque équipe disposera des mêmes véhicules, leurs performances ne seront donc que fonction du niveau de développement de leurs algorithmes de pilotage. Parmi les dix écuries qui seront engagées dans cette compétition, neuf fonctionneront de façon classique, tandis que la dixième fonctionnera sur le principe du crowdsourcing, une première dans le domaine du sport automobile. La participation au développement du code implémenté dans la voiture sera donc ouverte à la communauté et chacun pourra tenter d'apporter sa patte. 

L'objectif pour les organisateurs du championnat est évidemment d'attirer un nouveau public vers la Formule E, tandis que la FIA espère de son côté pouvoir permettre aux constructeurs automobiles de mettre en avant leurs solutions visant à assister la conduite, voire à l'automatiser. La liste des participants n'a pas encore été dévoilée, pas plus que le véhicule qui sera utilisé lors de la compétition, mais la FIA laisse entendre que des constructeurs, des géants des nouvelles technologies ainsi que des universités ont manifesté leur intérêt pour la discipline.

Le coup d'envoi du Roborace sera donné fin 2016, en même temps que le premier ePrix de la saison, qui à moins d'un brusque changement de calendrier d'une année sur l'autre, se déroulera autour du mois d'octobre sur le circuit urbain de Pékin. La FIA et les promoteurs de la Formule E promettent d'en dire davantage au sujet des engagés, des modalités de participation au projet crowdsourcé et de la voiture fournie au concurrents, d'ici le début de l'an prochain.

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