[PCi Labs] ThunderboltEX : la carte fille d'ASUS est arrivée

Comme nous l'avons déjà évoqué à plusieurs reprises, 2012 sera l'année de l'arrivée de Thunderbolt en masse au sein de nos PC. Qu'il s'agisse des portables, des cartes mères ou de l'écosystème, nous devrions voir de plus en plus de produits exploitant cette technologie hors de l'univers d'Apple. Et chez les constructeurs, ASUS semble être l'un des plus actifs sur ce terrain. Ainsi, en plus de ses nouvelles cartes mères arborant cette connectique, le Taïwanais proposera bientôt une carte fille permettant de mettre à jour plusieurs de ses modèles.

Thunderbolt arrive sur PC, mais la facture est encore assez salée

Comme nous l'ont indiqué nos amis de Prix du Net, actuellement quelques cartes mères proposent un port Thunderbolt. C'est bien entendu le cas de la DZ77RE-75K d'Intel, vendue à pas moins de 300 €, mais aussi de la P8Z77-V Premium d'ASUS qui est annoncée à près de 500 € en raison de son SSD embarqué et de ses fonctionnalités clairement orientées vers le haut de gamme, comme nous l'avons évoqué lors de son annonce.

Thunderbolt Asus P8Z77-V Pro Thunderbolt

La marque devrait heureusement proposer des modèles plus accessibles, comme la P8Z77-V Pro/Thunderbolt sur laquelle nous reviendrons bientôt, et que nous avions utilisée lors de notre premier essai avec le Thunderbolt Display 27 d'Apple. Mais c'est bien via une carte fille qu'ASUS compte démocratiser cette technologie : la ThunderboltEX.

Une carte fille : la solution pour rendre Thunderbolt rapidement accessible ?

Comme nous l'évoquions récemment, celle-ci est en cours de certification par Intel, et malheureusement, nous n'avons pour l'instant pas de détails concernant sont tarif ou sa date de disponibilité. Elle embarque, comme la P8Z77-V Pro/Thunderbolt, un contrôleur Cactus Ridge 2C (DSL 3310) qui peut gérer deux canaux Thunderbolt et une sortie DisplayPort. Selon le manuel, elle permet de chaîner jusqu'à six périphériques, dont un moniteur TB.

Asus ThunderboltEXAsus ThunderboltEX

Elle prend la forme d'une carte PCIe x4 qui est compatible avec les modèles suivants selon son manuel : 
Une mise à jour de l'UEFI pourra être nécessaire afin de reconnaître cette carte. En effet, une fois mise en place, un menu spécifique au Thunderbolt fera son apparition, vous permettant de régler certains paramètres avancés :

Maximus Gene V Thunderbolt Menu

Du côté de la connectique, deux ports seront à brancher à la carte mère en plus du lien issu du PCIe x4 : le fameux « TB_HEADER » situé en bas du PCB, mais aussi la sortie DisplayPort de la carte mère.

Carte graphique indépendante et Thunderbolt : il faudra toujours passer par Virtu

Dans un premier temps, certains imaginaient qu'il serait alors possible d'utiliser la sortie DisplayPort d'une carte graphique indépendante, afin de profiter de la puissance de celle-ci tout en bénéficiant des intérêts de Thunderbolt : manqué, cela ne fonctionne pas. Nous avons effectué des essais avec de nombreuses combinaisons de paramètres et l'écran d'Apple restait systématiquement éteint.

Asus ThunderboltEX

Il reste néanmoins une possibilité : utiliser la solution Virtu de Lucid. Proposée par ASUS avec ses cartes, elle permet de renvoyer le signal d'une carte graphique à la sortie vidéo de la carte mère, et de bénéficier de sa puissance avec une légère perte de performance. Nous avons vérifié que cela fonctionnait avec une P8Z77-V Pro/Thunderbolt, et nous n'avons pas rencontré le moindre problème. 

Avec la Gene V et la ThunderboltEX nous n'avons néanmoins pas pu exploiter cette possibilité. Dès qu'une carte graphique est présente au sein du port PCIe 3.0 x16, impossible de profiter de Thunderbolt pour exploiter notre écran. Espérons que cela sera corrigé via de futures mises à jour. Nous attendons de plus amples détails de la part d'ASUS sur le sujet.

Asus ThunderboltEX

Et le LaCie Little Big Disk Thunderbolt, il fonctionne ?

Nous en avons aussi profité pour effectuer un essai avec un Little Big Disk Thunderbolt de 240 Go de chez LaCie. Pour rappel, bien que son tarif soit relativement élevé (700 €), celui-ci n'a rien d'extraordinaire d'un point de vue technique puisqu'il intègre deux SSD en S-ATA 3 Gbps de 120 Go : des X25-M G3 d'Intel. Leur débit annoncé est ainsi de 270 Mo/s en lecture séquentielle et de 130 Mo/s en écriture.

Voici les résultats obtenus en RAID 0 (striping), le tout étant connecté en « Daisy Chaining » sur notre écran Thunderbolt Display 27 : 

LaCie Little Big Disk SSD Thunderbolt 240 Go

Des résultats identiques à ceux obtenus avec une solution Thunderbolt intégrée directement à la carte mère. 

Reste maintenant à attendre que cette solution arrive chez les revendeurs, afin de voir si la mise à jour s'avère intéressante ou non. Il faudra aussi voir si ASUS fait évoluer cette solution à l'avenir pour lui ouvrir d'autres possibilités.

Prochaine étape : Thunderbolt sur des cartes mères pour CPU AMD

Nous avons en effet déjà pu avoir la confirmation qu'elle pourrait fonctionner avec de nouvelles révisions de cartes mères dédiées aux processeurs FX d'AMD (Bulldozer). Il faudra alors qu'ASUS propose une solution pour importer un flux graphique, à moins que la marque ne se limite alors à la simple possibilité de connecter des périphériques non graphiques via Thunderbolt (stockage, port réseau, produits exploitant l'USB...).

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