Windows 8 : pas d'applications Win32 pour les puces ARM

Parmi les premières informations concernant Windows 8, on se souvient de la compatibilité ARM. Pour la première fois, un Windows classique allait être compatible avec une autre architecture que celle d’Intel et ses dérivées. Une volonté qui a encore pris corps récemment durant la conférence BUILD avec la démonstration d’une tablette estampillée NVIDIA. Mais attention : si Windows est présent sur plusieurs plateformes, les capacités ne sont pas égales.

windows 8 win8 build

X86 et ARM : deux mondes distincts

L’éditeur n’a jamais réellement été clair sur un point précis : le degré de compatibilité entre architectures x86 et ARM. Les deux sont extrêmement différentes. On trouve essentiellement la première dans les ordinateurs de bureau, portables ou encore certaines tablettes. La deuxième rayonne littéralement dans le monde des mobiles, smartphones et tablettes. Elle est souvent mise en avant pour son excellent ratio performances / consommation d’énergie.

Que Microsoft se soit penché sur cette architecture n’est pas étonnant. Si la volonté de l’éditeur est d’envahir l’espace mobile, il s’agit d’une étape obligée. La firme ne découvre pas pour autant cette architecture puisque Windows Phone 7 fonctionne déjà sur de telles puces. Mais un Windows classique est différent et la quantité de données beaucoup plus importante. Se pose alors la question : que se passe-t-il pour les applications natives ?

Le cas des applications natives

Lors d’une session de questions et réponses vendredi dernier, le directeur de la division Windows Steven Sinofsky a indiqué très clairement que les applications natives Win32 ne seraient pas compatibles avec les produits embarquant des puces ARM. Une affirmation forte mais sèche, qui en décevra sûrement plus d’un, tout en rassurant les autres.

Pour qu’une application native fonctionne en effet sur architecture ARM, il faut en effet traduire et porter la totalité des API nécessaires. Il s’agit d’un travail titanesque dont le résultat n’est pas garanti tant certaines API ont été écrites pour x86 et dérivées. Car à chaque appel vers des instructions comme SSE et ses suites, il faut trouver un équivalent côté ARM. Un équivalent qui n’existe pas toujours.

Mais annoncer que les applications natives ne fonctionneront pas sur ARM a des conséquences importantes. Qu’appelle-t-on application native ? Tout simplement un code lié à un matériel particulier et qui ne s'exécute pas sur un autre. Les exemples représentent la très grande majorité du parc logiciel Windows : Photoshop, Office, la quasi-totalité des jeux, les navigateurs et ainsi de suite. Conséquence, aucun de ces produits ne pourrait fonctionner sur une tablette ARM par exemple.

Les solutions

Cela fournit à Microsoft une certaine opportunité. L’éditeur va en effet pouvoir concentrer l’attention sur deux types de développements qui vont prendre de l’ampleur. Le premier est connu et tournera autour de la plateforme .NET dont la version 4.5 est en préparation. Le second concerne le Windows Runtime et la création des applications Metro.

windows 8 win8 build

Il est évident que la communication de l’éditeur sur le couple HTML5/CSS3 n’a rien d’un hasard. En concevant de telles applications, les développeurs s’assurent une indépendance complète vis-à-vis du matériel rencontré. Certes ces créations seront limitées à l’expérience immersive de Windows 8, mais si l’on parle d’architecture ARM, c’est que ce sont bien les tablettes qui sont visées. Pour Microsoft, la boucle est certainement bouclée.

Il reste toutefois de nombreux sujets à aborder. Après tout, Sinofsky avait à la fin de la keynote affiché un écran contenant des centaines de points qui nécessitaient encore des explications, dont l’isolation des applications. 

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